norma sklarek

Photographie par: Gracieuseté de l’Institut américain des architectes (AIA)

En 2008, Norma Merrick Sklarek a reçu le prestigieux prix Whitney M. Young Jr. de l’AIA. Anthony Costello, membre du conseil, a qualifié Sklarek de «Rosa Parks of Architecture».

Norma Merrick Sklarek était une femme de nombreuses premières. À partir de 1954, elle a été la première femme afro-américaine à obtenir une licence d’architecture à New York, puis 12 ans plus tard, elle est devenue la première en Californie. En 1959, elle fut la première femme noire à devenir membre de l’American Institute of Architects, où en 1980, elle fut la première à être élue membre, un honneur hautement prestigieux. Et ce ne sont là que quelques-unes de ses réalisations..

 

En tant que personne qui a ouvert la voie – souvent la seule femme ou le seul Afro-Américain sur son lieu de travail – Sklarek n’avait pas elle-même de mentor. Alors, au fur et à mesure que sa carrière progressait, elle s’est consacrée à fournir ce qui était absent pendant son parcours aux autres. Elle a pris sous son aile des architectes en herbe et des architectes appartenant à des minorités, qui lui ont fourni conseils et conseils. L’architecte Roberta Washington a qualifié Sklarek de “mère régnante pour nous tous”.

 

Sklarek a brillé depuis le début, malgré les chances de gagner. Elle est née à Harlem en 1926 de parents antillais. Son père, un médecin, l’a encouragée à penser au-delà des carrières généralement considérées comme appropriées pour les femmes et les Afro-Américains. Il a vu ses aptitudes pour les mathématiques et le design et lui a suggéré de se lancer en architecture.

 

Elle est allée à Barnard où elle a obtenu un baccalauréat en architecture, mais a été rejetée par les 19 entreprises auxquelles elle a postulé après avoir obtenu son diplôme. Être une femme architecte était rare, être un architecte noir l’était encore plus. “Ils ne faisaient pas appel à des femmes ou à des Afro-Américains, et je ne savais pas lequel [travaillait contre moi]”, a déclaré Sklarek lors d’une interview en 2004..

 

Elle a fini par occuper un emploi au département des travaux publics de New York, mais a estimé que ses véritables compétences étaient sous-utilisées. En même temps, elle a étudié à l’examen de licence d’architecture et a réussi son premier essai – en commençant son parcours de pionnière pour les femmes afro-américaines..

 

Enfin, Sklarek a décroché un emploi chez Skidmore, Owings & Merrill, une entreprise prestigieuse dans laquelle elle a travaillé pendant cinq ans, avant de s’installer en Californie et d’occuper un emploi chez Gruen Associates, où elle est restée pendant deux décennies. Sklarek était la seule femme noire du cabinet mais, malgré l’examen minutieux qu’elle a ressenti au début, c’est là qu’elle a vraiment commencé à se faire une place dans le monde de l’architecture. Elle est finalement devenue la première directrice du cabinet, oui..

 

Bien que de nombreux architectes soient les visages des projets, Sklarek a travaillé dans les coulisses en tant qu’architecte de production. Elle a collaboré avec des architectes de design, puis a concrétisé leur vision. Marshall Purnell, un ancien président de l’American Institute of Architects, a déclaré que Sklarek était plus que capable de concevoir, mais il était inouï d’avoir une femme afro-américaine dans ce rôle en relation avec la clientèle. Mais le fils de Sklarek, David Merrick Fairweather, a déclaré que sa mère envisageait de faciliter la construction, et a relevé le défi de mener à bien un projet. «Elle le rendrait réel», a-t-il dit. «Quel genre de béton. Quel genre d’écrous et de boulons. Quel genre de verre. Elle était en production et elle vous dirait que la production est le vrai travail. ”

 

Même si Sklarek voyait son rôle, elle y excellait. Elle était responsable de la construction de projets phares tels que l’ambassade américaine à Tokyo, le Pacific Design Center et le terminal 1 de l’aéroport international de Los Angeles, pour n’en nommer que quelques-uns. En 1985, elle marque l’histoire une fois de plus quand elle et ses collègues architectes, Margot Siegel et Katherine Diamond, lancent l’un des plus grands cabinets d’architectes du pays et appartiennent à une femme. Elle est devenue la première femme noire à créer un cabinet d’architectes..

 

Avec une carrière qui ne semblait jamais ralentir (elle siégeait dans plus de conseils d’administration et de comités qu’il paraissait humainement possible), Sklarek trouvait toujours le temps d’encadrer ceux qui suivaient ses traces. «En architecture, je n’avais absolument aucun modèle», a-t-elle déclaré. «Je suis heureux aujourd’hui d’être un modèle pour les suivants.» En 2008, l’AIA lui a décerné le prix Whitney M. Young Jr., qui reconnaît les architectes qui incarnent la responsabilité de la profession de s’occuper des questions sociales. Elle est décédée cette année-là à l’âge de 85 ans avec tant de beaux bâtiments et la bourse de recherche en architecture Norma Merrick Sklarek de l’Université Howard, toujours vivante en son honneur..

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